게오르크 지멜(1858~1918)이 생각난다. 그는 ‘아웃사이더’ 학자였다. 평생 학문에 몰두했으나, 1914년 56세에 겨우 교수가 되었다. 그러고는 4년 뒤 세상을 떠났다. 그가 살았던 시대, 곧 19세기 말 20세기 초는, 좋게 말해 급격한 변화의 시대였다. 그러나 적나라하게 이야기하면 혼란과 모순이 극에 달한 역사의 변곡점이었다. 종말론적 분위기가 팽배한 고통의 세월이었다.

 

내가 지금 그때 그 사람을 떠올리는 것은 왜일까. 상황이 비슷해서이다. 목전에 ‘4차 산업혁명’의 새 시대가 밝아온다며 좋아하는 사람들도 있으나, 21세기의 전망이 그렇게 밝아 보이지만은 않다.

 

막말과 생떼로 억지를 부리는 정치꾼들이 넘쳐나고, 공정보도와는 거리가 먼 대중매체와 가짜뉴스가 시민의 눈을 가린다. 제 것 챙기기에 바쁜 의료인, 법조인, 대학교수들, 세속의 욕망에 눈먼 종교인도 부지기수이다. 그뿐인가. 트럼프와 아베 등 이른바 국제적 거물들이 거침없이 쏟아내는 막말과 갈지(之) 자 행보도 가관이다. 하여, 잠시나마 게오르크 지멜과 동병상련의 심정이 된다.

 

1916년 1월, 오스트리아의 수도 빈에서 게오르크 지멜은 의미심장한 강연을 했다. 그때는 제1차 세계대전(1914~1918)이 아직 끝나기 전이었다. 전쟁의 한복판에서 그는 ‘문화의 위기’를 걱정했다.

 

문화란 무엇인가. 지멜은 그것을 “영혼의 완성”이라고 보았다. 삶의 유일하고 최종적인 목적이라고 말했다. 삶의 목적이 바로 문화라니. 결코 쉬울 리도 없지마는, 그렇다고 포기할 수도 없는 것이 지멜의 ‘문화’이다. 무엇이 문제인가. 문화의 위기는 어디로부터 오는가.

 

첫째, 수단이 최종 목적으로 변질되는 현상이 문제이다. 현대사회에 널리 퍼져 있는 이 현상은 “합리적인 질서”를 망가뜨린다.

 

둘째, “객관문화”가 “주관문화”를 속도뿐만 아니라 양적으로도 압도한다. 현대사회에서는 문화의 변화 속도가 너무 빠른 데다 양적으로도 종잡을 수 없이 풍부하다. 그런데 문화가 시민의 영혼을 완성하려면, 시민 개개인이 문화를 “주관적”으로 수용할 수 있을 때만 가능하다. 우리의 현실은 이와 정반대가 되고 말았다는 것이 지멜의 탄식이다.

 

셋째, 현대사회에서는 문화의 지향점이 분야마다 모순되는 일도 많다. 이는 결국 소외현상을 낳는다. 한 부분이 다른 부분들과 조화롭게 연계될 때 문화는 순기능을 발휘할 수 있다. 현실은 완전히 딴판이다. 하나가 다른 것들과 ‘상쇄’되는 결과가 더욱 일반적이다.

 

19세기 말부터 세상은 파국을 향해 나아가고 있었다. 지멜은 그 당시 유럽의 문화에 대한 날카로운 분석을 통해 전쟁의 암운이 몰려오고 있음을 일찍이 간파했다. 그는 인간의 미래를 낙관할 수 없었다.

 

현대문명의 위기를 가장 첨예하게 드러내는 것은 ‘돈’ 문제였다. 지멜이 <돈의 철학>이라는 두꺼운 책을 쓴 것은 당연한 일이었다. 그의 문제의식이 우리의 피부에도 직접 와닿는다. 얼마 전 시민들의 이목을 집중시킨 ‘비트코인’ 논쟁의 핵심도 실은 지멜이 책에서 지적한 것이었다.

 

돈이란 무엇인가? 그것은 교환의 수단이요, 가치보상의 도구이다. 돈은 중간매개자일 뿐이다. 그 자체로서는 아무런 가치도 없는 것이 돈이다. 지멜 식으로 말해, “극단적인 무(無)”인 것이다. 그런데 이 돈이 현대인들에게는 최고의 목표로 둔갑했다. 합리성과 이성을 중시하는 입장에서 보면, 결코 용납 못할 현실이다.

 

지금 세상에는 삶에 필요한 갖가지 물건들이 넘쳐난다. 때문에 사람들은 무엇이든 다 구매할 수 있다고 생각한다. 현대인을 사로잡고 있는 유일한 걱정은 돈의 결핍이다. “사물의 가치가 돈으로 대체될 수” 없다는 점을 우리는 인정하지 않는다. 대신에 우리의 통장에 잔액이 부족하지 않을까 봐 걱정하고 있다.

 

제1차 세계대전이 장기화되자 참전국의 시민들은 물자 부족에 시달렸다. 전후 독일에서는 사상 초유의 인플레이션이 일어나기도 했다. 그때는 돈의 부족이 문제가 아니라, 교환대상인 물자의 결핍이 인생의 근본문제로 보였다. 이러한 상황 변화가 돈에 대한 인식의 전환을 가져왔다. 이를 지멜은 “심오한 영적 소득”이라 주장했다.

 

전쟁은 가치의 전도를 추동하는 폭력이다. 따지고 보면, 인간의 삶에서 “자기보존”의 욕구만큼 절대적인 것이 없다. 전쟁이 일어나면 달라진다. 수백만, 수천만 명의 인간들이 자기보존의 가치를 포기한다. “국가와 민족의 승리와 보존이라는 목표”를 위해 시민들이 자신의 목숨을 기꺼이 포기하도록 강요하는 것이 전쟁이다.

 

100여년 전, 게오르크 지멜은 “문화의 위기”를 통탄했다. 한마디로, 당시 유럽의 상황은 절망적이었다. 하지만 그는 좌절하지 않았다. 살아있는 사람에게는 끝까지 “희망의 의무”가 있다는 엄중한 사실을 그는 잘 알고 있었다.

 

한국 사회는 이제 막 깊은 어둠에서 벗어나기 시작했다. 그러나 순탄하지 않을 것이다. 활력을 잃은 미국은 무역전쟁의 카드를 빼들어 세상을 위협한다. 무슨 전쟁이든 그것만은 막아야 한다.

 

<백승종 한국기술교육대 대우교수>

 

'역사와 현실' 카테고리의 다른 글

봉건제와 ‘수저론’  (0) 2018.04.19
일본사 감상법 ①  (0) 2018.04.12
문화의 위기  (0) 2018.04.05
조선시대 펜스룰  (0) 2018.03.29
공부와 질문  (0) 2018.03.22
타는 목마름으로 민주주의?  (0) 2018.03.15
Posted by mx2.0